Следващият апарат, който NASA ще изпрати на Марс, стои между орбитален сателит и наземен всъдеход. Защото става дума за автономен хеликоптер, който ще бъде първият възхухоплавателен апарат на Червената планета, планиран за 2020-а година.

Дроноподобната машина тежи 1,8 килограма и разполага с две перки, които се въртят в противоположни посоки с 3000 оборота в минута - три пъти по-бързо от конвенционалните хеликоптери. Това е необходимо заради по-ниската плътност на атмосферата на Марс. NASA е снабдила дрона и със специална отоплителна система, която да го предпази от студените марсиански нощи.

Марсианският дрон ще бъде доставен на планетата заедно с новия всъдеход - който ще го остави на повърхността докато батериите му се заредят. След небходимите тестове ще бъде извършен и първи тестов полет - на височина 3 метра за 30 секунди. В следващия месец ще бъдат направени още четири полета, като агенцията се надява да успее да задържи дрона във въздуха 90 секунди и да го придвижи на няколкостотин метра дистанция.

При успех на дрона NASA може да използва повече подобни машини за разузнаване на терена, което е трудно и отнема време за наземни всъдеходи. Марсианският хеликоптер е разработван още от 2013-а година от Jet Propulsion лабораторията на NASA и ще бъде изстрелян през юли 2020-а.